Sikkelcelziekte is een ongeneeslijke aangeboren bloedziekte, waarbij rode bloedcellen misvormd en sikkelvormig door het beenmerg geproduceerd worden. Die sikkelvormige cellen haken gemakkelijk in elkaar, en dat leidt tot blokkades en vaatschade. Onderzoekers van het San Diego Supercomputer Center in de Verenigde Staten hebben met behulp van de Comet supercomputer nu simulaties ontwikkeld die laten zien hoe de sikkelcellen zich door de bloedbaan bewegen, en met elkaar, gezonde bloedcellen en aderwanden botsen. Onlangs verscheen er een rapportage over dit onderzoek in het wetenschappelijk vakblad Physical Review Fluids.

Hoofdonderzoeker is professor Michael Graham, hoogleraar in biochemie aan de universiteit van Wisconsin. “Onze simulaties laten zien hoe de bewegingen van sikkelcellen in de buurt van vaatwanden voor grote krachten zorgen. Daardoor worden gezonde cellen ook beïnvloed, en dat leidt tot ontstekingen.” De sikkelcellen botsen op de zachtere, ronde gezonde cellen en worden daardoor tegen de vaatwanden aan geduwd, waar ze voor beschadigingen kunnen zorgen.

Volgens Graham leveren de simulaties inzichten op over de schade aan gezonde cellen langs de vaatwanden. Maar er is meer onderzoek nodig om te ontdekken waar die schade precies door ontstaat. “Door samen te werken met gedeelde computercapaciteit, zoals in het Comet-systeem, kunnen we nu simulaties uitvoeren die een individueel opererende onderzoeksgroep niet kan doen.”

Ook aan het Georgia Institute of Technology in Atlanta werkten wetenschappers mee aan het project. Kinderhematoloog Wilbur Lam staat aan het hoofd van het grootste onderzoeksprogramma naar hematologische aandoeningen bij kinderen in de V.S., en is enthousiast. “Dankzij het werken met supercomputers zoals Comet komen we dichter bij het doorgronden van sikkelcelziekte, en hopelijk ook bij een geneesmiddel.”

Meer informatie

Lees meer over het onderzoek van Michael Graham en Wilbur Lam.